Les peintures de Jean-Baptiste SMETS

Né à Auch, deuxième enfant du peintre flamand Jacob Smets, il naît sourd et muet. Sa formation est inconnue; Il a sans doute suivi l’enseignement de son père et devient peintre à son tour.Il vit avec deux sœurs restées célibataires. Son jeune frère Pierre est devenu prêtre.
Son premier tableau connu date de 1733 : c’est le St-Alexis conservé depuis toujours à la cathédrale d’Auch. Pendant trente ans, père et fils travaillent côte à côte et produisent des œuvres aujourd’hui dispersées dans toute la Gascogne. Aucun document ne précise s’ils ont peint ensemble une même commande.
Les œuvres conservées et signées Jean-Baptiste Smets sont assez nombreuses, comme des Crucifixions (à Lasseran, datée 1736), à Artiguedieu (commune de Seissan), au Brouilh, à Castin, à Bouzon-Gellenave, aux Jacobins d’Auch, à St-Justin etc., mais il peint aussi d’autres thèmes comme des Vierge à l’enfant, des Ames du Purgatoire, des Pieta, Education de la Vierge, Ange gardien, Annonciation, plusieurs Jean-Baptiste…
Pour l’abbaye de Pessan, il livre vers 1762 un ensemble comprenant des petits et des garnds formats, en tout plus de dix tableaux illustrant la vie du Christ. Sont conservés une Annonciation, Le Jardin des Oliviers, Le Christ au roseau, Le Christ aux outrages, Le Bon pasteur, Jean-Baptiste, une Visitation,, Le Lavement des pieds (copie de Bertin), Les Disciples d’Emmaüs (copie du Titien signée « Smet sourd-muet »), des visages de Saintes etc. Il est très rare de retrouver un ensemble aussi important demandé sans doute par les religieux de Pessan ou leur prieur.
Jean-Baptiste Smets a fait aussi des portraits de belle qualité, comme celui très réussi, daté de 1743, de Mgr de Montillet, archevêque d’Auch.
Les Smets semblent régner sans partage pendant presque un siècle sur la peinture de la gascogne centrale. D’autres œuvres sont encore à découvrir dans toute la gascogne, notamment dans les collections privées et dans les toiles religieuses à restaurer.

Jacques Lapart

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